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¿Es audaz gastar 1.000 millones -en dos años- de dólares en un mercado relativamente nuevo? Negocios Líquidos cree que apostar a la “Edad de Oro” de la industria es acertado. Es lo que está haciendo la mayor cervecera del mundo, Anheuser-Busch InBev, cree en los consumidores y en su capacidad de poder expandir la producción de seltzer duros en los próximos dos años.

El mayor perdedor en el espectro de las bebidas durante el último año ha sido la cerveza, la base del negocio global de AB InBev. Durante el bloqueo y el consiguiente aumento del consumo doméstico, las ventas de licores se han disparado y la cerveza ha sufrido un revés.

Pero dentro del segmento de alcohol “largo”, los seltzers han estado burbujeando a tasas de crecimiento anual de dos dígitos, especialmente en los EE.UU., y se prevé que su mercado se expanda aún más rápidamente ahora que el público les ha gustado.

Con más millennials y la Generación Z buscando marcas fuertes y poderosas, que puedan compartir en sus canales de redes sociales, los productores están trepando para estar frente a un público más joven que encuentra que los refrescos se ajustan a su perfil más que las formas más tradicionales de alcohol.

Y debido a que se producen principalmente a partir de azúcar de caña fermentada, los seltzers duros (agua alcohólica con sabor efervescente con un ABV bajo) también vienen con una asociación de estilo de vida “baja en carbohidratos”.

La categoría comenzó a aparecer hace poco menos de una década. White Claw y Truly, producidas por Mark Anthony Brands y Boston Beer, lideraron el grupo y, según Nielsen, tenían una participación de mercado combinada de EE.UU. de poco más del 75% a mediados de junio de 2020.

El tamaño del mercado mundial de seltzer duro se estimó en 4.510 millones de dólares a principios del año pasado. Eso fue antes de la tendencia acelerada desencadenada por los bloqueos por coronavirus.

A nivel mundial, se espera que el mercado crezca a una tasa de crecimiento anual compuesta del 16,2% hasta 2027 para alcanzar los 14.510 millones de dólares.

No es de extrañar que los gigantes cerveceros se suban al tren. Camine por muchos puntos de venta de Wal-Mart en Estados Unidos hoy y el espacio que ocupan los seltzers es muy similar al de la oferta de cerveza.

El gran tamaño y la influencia de distribución de AB InBev en los EE.UU. significa que está lanzando numerosos seltzers al mercado, apuntando a todos los puntos de precio y capitalizando su arsenal de marcas bajo nombres como Bud Light y Michelob.

Pero la demanda ha crecido exponencialmente y ha dejado a los productores luchando por satisfacerla. Por ejemplo, a mediados del verano, Constellation Brands se quedó vergonzosamente agotado de su recién lanzada Corona seltzer (basada en su icónica marca de cerveza mexicana). También está inyectando dinero en la producción para proteger y mejorar su participación del 15% en el mercado de seltzer de EE.UU.

AB InBev no es el único jugador, Constellation Brands se deshizo de unas marcas para reorganizar su oferta.

Al lanzar su programa de expansión de dos años por mil millones de dólares la semana pasada, Michel Doukeris, director ejecutivo de AB InBev, dijo: “Necesitamos construir más capacidad de seltzer para poder atender la demanda de los consumidores, que es una demanda creciente”. Dijo que el Michelob seltzer necesitaba una inversión “enorme” detrás.

Hace un año, el análisis del mercado de bebidas de IWSR descubrió que más de la mitad de los consumidores de alcohol de EE.UU. bebían seltzers duros al menos una vez a la semana con volúmenes anuales de aproximadamente 82,5 millones de cajas, lo que hace que la categoría sea más grande que el vodka, el licor líder en los EE.UU.

En 2018, los seltzers duros representaron solo el 0,85% de las ventas por volumen de alcohol en los EE.UU.: un año después fue del 2,6%, e IWSR predijo que para 2023, la demanda se triplicaría con creces a 281 millones de cajas. Ese pronóstico ahora se ve en el lado bajo.

En agosto pasado, la agencia estadounidense Allied Market Research calculó que el mercado de seltzer duro solo en los EE.UU. valía 3.800 millones de dólares en 2019 y se expandiría a 10.900 millones de dólares para 2027, una tasa de crecimiento compuesto anual del 12.7%. Una vez más, eso puede ser una subestimación.

Las bebidas carbonatadas duras están en su infancia en el Reino Unido, pero aún así IWSR predice que la categoría será testigo de la tasa de crecimiento más alta dentro del sector de bebidas listas para beber del Reino Unido, con una tasa de crecimiento anual compuesta de volumen pronosticado del 71,7% hasta 2024.

El mercado es pequeño en términos de valor, pero los informes sugieren que las búsquedas de Google de agua carbonatada en el Reino Unido aumentaron un 67% interanual en mayo pasado.

La mayoría de las ofertas en el Reino Unido provienen de empresas artesanales que buscan sacar provecho del éxito de los fundadores de la categoría en los EE. UU. Sin embargo, White Claw ya ha realizado la travesía del Atlántico.

El grupo escocés de cerveza artesanal BrewDog ha entrado en la categoría con su propia marca llamada Clean & Press, mientras que la marca de sidra Kopparberg tiene ofertas. Heineken ha lanzado una línea de seltzer en los EE. UU. Pero aún no la ha llevado a Europa.

El primero del grupo de bebidas grandes en salir de las trampas fue Diageo, que está capitalizando una gama de seltzer con Smirnoff No.21 Premium Vodka, que se lanzó en el Reino Unido en junio.

Los demás gigantes de las bebidas, ¿están muy atrás?


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