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Aunque el tequila y el mezcal son las bebidas espirituosas de agave por excelencia, hay otras que están listas para ser exploradas por los entendidos, incluida una gama de expresiones elaboradas fuera de México. Raicilla, Bacanora y Sotol, con polémica, también.

We’re living in the age of agave spirits. Led by the US market, Tequila continues to become increasingly popular, more prevalent, and more premium, with mezcal following at its heels. As these two continue to grow, there are a variety of other agave spirits that have been waiting in the wings, both from Mexico and further afield.

Mexico alone has a number of other agave spirits to offer, each with their own denomination of origin (DO), namely raicilla, bacanora, and sotol – the latter not technically made from agave but usually included in the category. These other agave spirit DOs are already seeing significant growth, albeit from relatively small volumes.

En el horizonte de las bebidas espirituosas a base de agave, según el mercado, hay mucho que aún no se ve allá en el horizonte. Al gran productor México se une los Estados Unidos y en otros continentes Sudáfrica, Australia, entre otros.

Bacanora, exclusively made in Mexico’s Sonora state, saw global volumes increase by 21% between 2021 and 2022, according to IWSR Drinks Market Analysis. Raicilla, produced in Tequila’s heartland of Jalisco, grew by 15% over the same period, while sotol, made from dasylirion, or desert spoon, rose by 17%.

Like their more prevalent Mexican spirits cousins, Tequila and mezcal, these three are flourishing in the US, with the IWSR reporting a collective volume increase of 40% in 2022. Global volumes of the trio are expected to rise by between 6% and 8% CAGR 2022-2027.

Mientras tanto, si las marcas respaldadas por famosos son un indicador del estatus de una bebida espirituosa en la escena mundial, ha llegado el momento del sotol, con el reciente lanzamiento de Nocheluna, una asociación entre Lenny Kravitz, Pernod Ricard y Casa Lumbre. La marca se introdujo en el mercado europeo en mayo, tras su lanzamiento en México y Estados Unidos en 2022.

“Sotol, como categoría, ha ido cobrando impulso poco a poco, y creemos que con más atención puede salir del anonimato y convertirse en una bebida espirituosa mexicana más conocida”, afirma Jon Anders Fjeldsrud, embajador de la marca Casa Lumbre.

A medida que estas bebidas ganan protagonismo, queda trabajo por hacer para que la gente las conozca bien, añade Fjeldsrud. “El sotol forma parte de la amplia categoría de bebidas espirituosas de México, pero no es un aguardiente de agave”, afirma. “Puede elaborarse como el mezcal tradicional, pero la planta es distinta de los agaves, así que hay mucho trabajo para promocionarlo correctamente”.

En términos más generales, Fjeldsrud ve potencial para las bebidas espirituosas del país más allá de las dos más destacadas. “El tequila y el mezcal serán las categorías más importantes, pero estas otras bebidas espirituosas mexicanas se harán más populares y más comunes”, afirma.

José Luis Hermoso, director de investigación de IWSR Drinks Market Analysis, también ve futuro para estas bebidas espirituosas emergentes. “A medida que las bebidas espirituosas de agave sigan ganando adeptos, la industria de las bebidas alcohólicas puede esperar ver más innovaciones que amplíen los límites tradicionales y la definición de esta categoría”, predice.

“Una industrialización de plantas de agave alternativas para producir espirituosos de calidad reconocida podría erosionar a largo plazo el dominio del tequila en el espacio de los espirituosos de agave. Después de todo, hace sólo 20 años los consumidores de todo el mundo recurrían al whisky escocés o al Bourbon cuando pensaban en whisky, pero ahora la elección se ha ampliado ampliamente.”

Raicilla, bacanora y más allá

El tiempo dirá si las bebidas espirituosas como la raicilla y el bacanora pueden desafiar el estatus del tequila, pero no cabe duda de que se están abriendo camino. “A medida que la gente conozca mejor las bebidas espirituosas de agave, habrá más oportunidades para que prosperen”, afirma Paola Bridge-Collins, embajadora de la marca de agave Amber Beverage UK.

“Merecen ser reconocidas y en el futuro podrían empezar a beneficiarse del mismo modo que lo ha hecho el mezcal”. Cree que queda trabajo por hacer en lo que respecta a las bebidas espirituosas de agave más conocidas. “En un futuro previsible, el tequila y el mezcal dominarán. Es un primer paso necesario para los consumidores y, en cierta medida, para el sector, explorar primero el potencial de estas bebidas espirituosas”, afirma.

“En Estados Unidos, la comprensión de esta categoría es sofisticada, pero queda una gran tarea por hacer, en el Reino Unido y en otros lugares, para ayudar a los consumidores a entender que se trata de bebidas espirituosas con terroir, y que proceden de la tierra”.

No cabe duda de que el creciente aprecio y comprensión tanto del tequila como del mezcal están alimentando el interés por las otras bebidas espirituosas de agave de México. Para Carina Soto, directora de la embotelladora e importadora de bebidas espirituosas mexicanas El Destilado, el crecimiento del mezcal en particular es clave.

“El mezcal ha demostrado que una bebida espirituosa puede ser muy similar al vino, con diferentes variedades y regiones, y diferentes métodos de producción”, afirma. “Ha mostrado al resto del mundo lo que pueden ser estas bebidas espirituosas de agave”.

La mayor parte de la gama de El Destilado consiste en aguardientes de agave, mezcales en todo menos en la certificación, principalmente porque se embotellan fuera de México. Pero Soto tiene intención de añadir otros aguardientes de agave mexicanos a la gama.

“Aún no lo hemos hecho, pero probablemente lo hagamos para el año que viene. Me encanta lo que están haciendo en Jalisco con la raicilla”, dice. “Allí ya hay marcas preciosas que están haciendo un gran trabajo, pero seguiremos buscando y seguro que investigaremos otros estados”.

Para Soto, estos espirituosos están indisolublemente ligados a su país de origen, y a su gastronomía en particular. “El éxito de estas bebidas espirituosas va de la mano de la forma en que se consumen, y de la manera en que se considera la cocina mexicana hoy en día: se bebe mezcal cuando se come comida mexicana de alto nivel”, afirma. “En el caso de los destilados de agave de otros países, la historia es muy distinta. No se puede explicar de la misma manera”.

Las bebidas espirituosas de agave se elaboran cada vez más fuera de México, aprovechando la popularidad del tequila y el mezcal, pero también aportando algo propio a la categoría. “A más largo plazo, podrían suponer un reto para el tequila a la hora de satisfacer la creciente demanda mundial de bebidas espirituosas de agave”, afirma Hermoso.

“Los productores de bebidas espirituosas de agave fuera de México no están sujetos a la extensa regulación que controla la producción de bebidas espirituosas como el tequila y el mezcal.

Fuera de estas definiciones, los productores pueden dar rienda suelta a su creatividad y ampliar los límites de los perfiles de sabor asociados a los aguardientes de agave”.

Para Sarah Kennan, fundadora de la marca sudafricana de aguardiente de agave Leonista, existe un paralelismo con la categoría del whisky. “Los aguardientes de agave tienen la misma demanda que el whisky japonés. Escocia creó la categoría, y ahora los consumidores están abiertos a whiskies elaborados en nuevos lugares con sus propios sabores especiales”, afirma.

Kennan cree que Leonista ofrece algo diferente, en virtud de su lugar de origen. “El agave con el que se elabora tiene un terroir único, ya que se cultivó de forma silvestre en el Karoo sudafricano. No vas a encontrar ese sabor en ningún otro lugar del mundo”.

Esa idea de expresar el terruño a través de los aguardientes de agave es también la clave del Australian Agave Project, creado por Top Shelf Group. Según el sitio web del proyecto, “mostrará al mundo de lo que es capaz el agave: un perfil verdaderamente regional, expresivo y distintivo que ejemplifica lo mejor del terruño australiano”.

Kennan reconoce que la acogida de Leonista también está ligada a la percepción de las bebidas espirituosas mexicanas que le han precedido. “Los consumidores entienden que si en la botella pone ‘100% agave’, entonces puede ser de tan alta calidad como las que se hacen en México”.

Similitudes y diferencias

En la India, la relativamente reciente Maya Pistola Agavepura también se elabora con agave cultivado localmente. “La clave es celebrar tanto las similitudes de estas bebidas espirituosas de agave con el tequila y el mezcal como las diferencias inherentes”, afirma el fundador y director general, Rakshay Dhariwal.

“Aunque puede resultar difícil competir directamente con la reputación y el legado del tequila y el mezcal, hay potencial para hacerse un hueco en el mercado centrándose en la calidad, la autenticidad y los perfiles de sabor distintivos”.

Dhariwal cree que el crecimiento de las bebidas espirituosas de agave elaboradas fuera de México puede beneficiar a toda la categoría.

“A medida que los consumidores exploran diferentes productos a base de agave, aumenta su aprecio por la categoría en su conjunto”, afirma. “A medida que educamos a la gente sobre Pistola en la India, estamos educando simultáneamente a la gente sobre todas las bebidas espirituosas de agave, y esto ayuda a crear conciencia y crear interés en todas estas categorías.”

Sebastian Dresel, director ejecutivo de marketing de la bebida espirituosa de agave alemana Selva Negra, está de acuerdo. Cree que productos como Selva Negra, elaborados en Alemania a partir de extracto de agave importado, pueden ayudar a introducir a nuevos consumidores en la categoría.

“No sólo nos dirigimos a los bebedores de tequila y mezcal, sino a personas que aún no se han atrevido a entrar en esta categoría”, afirma. “Nos vemos como embajadores de la categoría e intentamos que la gente se entusiasme con el agave”.

No cabe duda de que hay entusiasmo, no sólo en México, sino en las ciudades y países de mayor consumo de bebidas. Y, dado que el tequila y el mezcal, categorías ya establecidas en México, siguen prosperando, la categoría más amplia de bebidas espirituosas de agave no muestra signos de desaceleración a corto plazo.

Fuente: The Spirits Business


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